II. Electromecánica
El tiempo del asombro.

1947

Nueva Jersey

El loco lindo del barrio

La guerra ha paralizado la producción comercial de televisores, que desde su invención en 1920 iban camino a convertirse en el primer medio de influencia pública. Todas las fábricas se han dedicado a suministrar pantallas de radar y otros componentes para el Ejército. Pero con el retorno de la paz, y a medida que la economía mejora, los estadounidenses comienzan una rápida adopción de los dispositivos.

Thomas T. Goldsmith Jr. nace en 1910, en Greenville, un pequeño condado de Carolina del Sur, y de adolescente es el típico loco lindo del barrio que adora fabricar radios y apura las calles en bicicleta. Los vecinos fruncen la nariz porque lo ven despierto hasta la madrugada y comentan lo triste y raro que es el despeinado Thomas. No le ven futuro. No anda de novio.

El flacucho de anteojos los desafía estudiando ingeniería física en la Universidad de Furman, y para su tesis doctoral en Cornell da pruebas de locura: construye un osciloscopio.

En 1947 el loquito está felizmente casado, espera su tercer hijo, y es el director de investigaciones de DuMont Laboratories, que por esos años provee a los fabricantes de televisores con tecnología de tubos de rayos catódicos. Sus directivos piensan que las pequeñas pantallas pueden ser utilizadas para crear algún tipo de juego, de modo que Thomas y un colega, Estle Ray Mann, fabrican un prototipo al que nombran Cathode-Ray Tube Amusement Device. Este el primer arcade en la historia en utilizar una pantalla de CRT, o sea de rayos catódicos. Los ingenieros se inspiran en los radares producidos durante la guerra. Consiste en un osciloscopio, un monitor de tubo y un tablero con perillas. El jugador puede controlar el ángulo y la trayectoria de un punto de luz –un misil– que dispara hacia un blanco de papel con forma de aeroplano, al que otro jugador sostiene sobre la pantalla. La detección del impacto se hace en forma mecánica. El novedoso dispositivo logra imitar una explosión mediante overlays.

El juego recibirá su patente en 1948, y aunque a fines de la década de 1950 casi todos los hogares estadounidenses tendrán un televisor, DuMont no lo comercializará y así quedará en el polvo de la historia. Thomas será el vicepresidente de DuMont, luego el ingeniero jefe de la red de televisión de la compañía y por fin profesor de física en Furman, hasta que una noche soñará con su antigua bicicleta y, de puro loco, decidirá irse del mundo a los noventa y nueve años.

 


Marvin Clock

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